Como a fraude de Elizabeth Holmes azedou a mídia no Vale do Silício

Como Elizabeth Holmes azedou a mídia no Vale do Silício

Testemunho no julgamento de fraude da Sra. Holmes, a fundadora da empresa iniciante de exames de sangue Theranos, mostra o quanto a cobertura da indústria de tecnologia mudou ao longo dos anos.

No auge de sua aclamação em 2015, Elizabeth Holmes , a empresária que fundou a empresa iniciante de exames de sangue Theranos, foi eleita a “Mulher do Ano” da Glamour. A Time a colocou em sua lista de 100 luminares. E ela estampou as capas da Fortune, Forbes, Inc. e T Magazine.

Theranos desabou no escândalo três anos depois, falhando em sua missão de revolucionar o setor de saúde. Mas mudou o mundo de outra maneira: ajudou a azedar a mídia no Vale do Silício.

Esse ponto foi esclarecido na quinta-feira, quando Roger Parloff, um jornalista que escreveu a reportagem de capa da Fortune sobre Holmes e Theranos em 2014, testemunhou em um tribunal federal em San Jose, Califórnia, onde Holmes está sendo julgada por 12 acusações de fraude . Parloff disse que Holmes fez declarações falsas a ele, incluindo o volume e os tipos de testes que a Theranos poderia fazer, bem como seu trabalho com as empresas militares e farmacêuticas.

O escritório de advocacia de Theranos, Boies Schiller, o apresentou à start-up, disse Parloff. O escritório de advocacia disse a ele que “a verdadeira história era esta empresa notável e sua fundadora e CEO notável, Elizabeth Holmes”, testemunhou ele, olhando diretamente para a Sra. Holmes do outro lado do tribunal.

Quando o cristal se quebra

Elizabeth Holmes


Elizabeth Holmes, a desgraçada fundadora da empresa iniciante de exames de sangue Theranos, é julgada por duas acusações de conspiração para cometer fraude eletrônica e nove acusações de fraude eletrônica.

A descoberta de que Holmes, a mais famosa empreendedora do setor de tecnologia, estava orientando mal o mundo sobre sua empresa, marcou uma virada na imprensa de tecnologia, encerrando uma longa década de cobertura amplamente positiva. Os repórteres se encolheram com artigos elogiosos que escreveram sobre empresas de tecnologia que revelaram ter esticado a verdade, encoberto as consequências negativas de seus produtos ou geralmente abusado da confiança que desfrutavam junto ao público.

Roger Parloff

Roger Parloff, que escreveu uma matéria de capa da Fortune sobre Theranos e Elizabeth Holmes em 2014, testemunhou na quinta-feira que ela o havia enganado.

“Holmes se torna esta fábula de ‘Você não pode simplesmente comprar o que eles vendem’”, disse Margaret O’Mara, professora da Universidade de Washington e historiadora do Vale do Silício. “’Não era o que pretendia ser, e caímos nessa.’”

Depois que o The Wall Street Journal publicou exposições em 2015 e 2016 mostrando que Theranos não era o que parecia ser, a cobertura de empresas de tecnologia em geral se tornou mais investigativa.

Os repórteres investigaram o papel do Facebook na eleição presidencial de 2016 , bem como os escândalos no Uber e uma série de acusações #MeToo e levantes trabalhistas em empresas de tecnologia. A mudança aconteceu junto com a constatação de que a indústria de tecnologia não era mais o nicho dos geeks idealistas da informática. Tornou-se a força dominante na economia global e precisava ser mais responsabilizado.

Agora, enquanto Holmes, 37, é julgada, o papel da mídia na ascensão e queda de Theranos foi exposto em detalhes meticulosos. Holmes usou artigos positivos como o da Fortune para ganhar credibilidade junto aos investidores , que despejaram US $ 945 milhões no Theranos, argumentaram os promotores.

Esses investidores muitas vezes ficavam maravilhados com a cobertura da mídia. Chris Lucas, um capitalista de risco cuja empresa investiu na Theranos, testemunhou que a leitura do artigo da Fortune o deixou “muito orgulhoso da situação, orgulhoso de estarmos envolvidos, muito orgulhoso de Elizabeth, a coisa toda”. Lisa Peterson , que administrou um investimento de $ 100 milhões na Theranos em nome da rica família DeVos, transformou a linguagem diretamente do artigo da Fortune em um relatório que ela preparou.

A mídia também estava ansiosa para abraçar a narrativa da Sra. Holmes sobre um brilhante abandono da Universidade de Stanford em seu caminho para se tornar o próximo Steve Jobs. Aqui estava uma jovem bilionária que se fez sozinha, que estava sendo comparada a Einstein e Beethoven . Ela abraçou a iconografia, vestindo-se como o Sr. Jobs com gola alta preta, bem como um estilo de vida esotérico, dizendo a Parloff que ela era uma budista vegana que evitava café por suco verde.

“Havia uma ânsia por esse tipo de história, e ela agarrou a oportunidade e trabalhou com muito cuidado”, disse O’Mara.

O fascínio da mídia pela Sra. Holmes tornou-se tão intenso que, em 2015, seu parceiro de negócios e namorado na época, Ramesh Balwani, conhecido como Sunny, a alertou de que o hype estava ficando arriscado.

“Para sua informação, estou preocupado com a exposição excessiva sem substância sólida, o que está faltando no momento”, escreveu Balwani em uma mensagem de texto incluída em processos judiciais.

A Sra. Holmes ignorou o aviso. A cobertura da mídia ajudou Theranos com um aparente negócio em potencial, ela escreveu, acrescentando: “Quanto mais funciona, mais odiadores irão odiar”.

A Sra. Holmes posa nos bastidores do Prêmio Mulheres Glamour do Ano de 2015

Mais tarde naquele ano, o The Journal revelou que a tecnologia da Theranos não fazia o que a start-up afirmava, estimulando uma inspeção surpresa pelos reguladores que levou ao desmoronamento da empresa.

Theranos negou vigorosamente o relatório do The Journal. Na CNBC, a Sra. Holmes descartou o artigo como “o que acontece quando você trabalha para mudar as coisas”. Ela e Balwani planejaram um processo por difamação, de acordo com mensagens de texto incluídas nos processos judiciais. Juntos, eles levaram os funcionários da Theranos a entoar um palavrão para John Carreyrou, repórter do The Journal.

Logo depois, Parloff publicou uma longa correção ao seu artigo da Fortune, descrevendo as maneiras como Theranos e a Sra. Holmes o haviam enganado. Ele também se culpou por não incluir algumas das respostas mais evasivas e opacas de Holmes às suas perguntas.

No tribunal, as exposições revelaram que Holmes mostrou a Parloff os mesmos relatórios de validação falsificados – que pareciam mostrar que as empresas farmacêuticas haviam endossado a tecnologia da Theranos quando não o haviam – que ela havia enviado aos investidores. Parloff também disse que Holmes lhe disse que os militares estavam usando Theranos no Afeganistão, mas que o fato era tão delicado que ele não poderia publicá-lo ou mesmo perguntar ao general James Mattis, um membro do conselho do Theranos, sobre isso. Descobriu-se que as máquinas Theranos nunca foram usadas em campos de batalha.

“Ela estava muito preocupada com os segredos comerciais”, disse Parloff.

Outros veículos que saudaram Holmes seguiram o mea culpa de Parloff. A Forbes revisou o patrimônio líquido de Holmes, antes estimado em US $ 4,5 bilhões, para zero. A Glamour acrescentou uma atualização ao prêmio de Mulher do Ano depois que a Securities and Exchange Commission acusou Holmes de fraude.

Mesmo enquanto ela pode pegar até 20 anos de prisão se for condenada, a Sra. Holmes continua a lutar contra a mídia. Durante o julgamento, seus advogados pressionaram para limitar o testemunho de Parloff. Eles entraram com uma moção para obrigá-lo a entregar todas as suas notas de reportagem, embora ele já tivesse fornecido gravações de suas entrevistas com a Sra. Holmes para ambos os lados do caso sob intimação.

O objetivo dessa moção era mostrar que Parloff “foi influenciado por preconceitos” e “um desejo de culpar Holmes por quaisquer erros que tenha cometido em seu artigo inicial”, disse John Cline, advogado de Holmes, em uma audiência em outubro.

Um juiz negou a moção como uma “expedição de tempo”.

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